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为防止美国政府“债务破顶” 财政部紧急“救火”

2021-08-11 18:06:09来源:北京商报

美国联邦政府债务上限在暂停两年后于今年8月1日恢复生效。为了防止美国政府“债务破顶”,当地时间8月2日,美国财政部启动了“应急现金保护措施”。

这些应急措施将允许财政部在未来2-3个月不发新债的情况下,可以直接支付政府账单。具体而言,这一措施可以提前赎回、并暂停对联邦养老金计划中退休基金的部分投资,这样可以在不增加总体债务的情况下“节省出”现金,这也给予充足的时间让国会来决定提高或者暂停债务上限。

但需要强调的是,这些特别措施不可持续。8月2日,美国财长耶伦也向国会众议院议长佩洛西发信解释称,“受疫情影响,这些特别措施持续时间存在相当大的不确定性”,她敦促国会,“应尽快采取行动,以保护美国的信用”。

据美国国会预算办公室预计,财政部持有的现金可支撑政府运营至10月初,因此,美国需在上调和暂停债务上限之间二选一,否则美国将面临实质性债务违约的风险。

债务上限指的是美国政府根据国会授权,为了履行现有法定义务而能够举借的债务总额,包括支付社会保障、医疗福利、军饷、国债利息、退税以及其他开支。如果债务达到上限时,财政部不能再发行任何国债,只能通过税收收入来偿还债务。

美国国会研究服务局的数据显示,自二战结束以来,美国国会已修改债务上限98次,其中大部分是将债务上限调高一定额度。但2013年以来,美国国会不再直接调高债务上限,而是设置时限暂停债务上限生效,允许财政部在此期间不受限制地发债。

2013年以来,美国国会已7次暂停债务上限生效。最近一次暂停始于2019年8月,当时债务上限约为22万亿美元,国会允许财政部继续发债直至今年7月31日。从8月1日开始,债务上限将恢复生效,新债务上限为22万亿美元加上2019年8月以来新增债务余额,预计在28.5万亿美元以上。

截至7月30日,美国债务总额已经突破了28.5万亿美元,和现有债务上限最高额度22万亿美元相比,已经严重超支6.5万亿美元了。如果债务上限重新生效,美国国会又没有任何新的行动,美国将出现债务“技术性违约”,财政部将没有资格继续借钱,只能通过税收来还钱,因此政府会被迫关门。

虽然美国政府从未发生过违约事件,但经济学家表示,这样的事件会对美国经济产生灾难性影响。哈佛大学经济学教授Karen Dynan称:“政府需要有资金,如果政府停止支付利息,这可能会对金融市场造成极大的不安。政府需要这些资金来支付工作人员的工资和发送社保支票,人们依赖这些钱,如果他们不能如期拿到钱,可能会遭受很多困难。”

不过,Stifel的首席经济学家Lindsey Piegza指出,财政部启动的这一项非常措施既不是新的,也不是立即引起恐慌的原因。“我们以前也实施过‘非常措施’,所以从程序上看,这并不是什么大问题。”

根据美国国会预算办公室的估计,美国财政部在10月之前可以通过“应急现金保护措施”和TGA账户(指财政部在纽约联储开设的一般账户)余额获取资金约8290亿美元。因此,短期政府面临违约的风险不大,但这也意味着短期美国国会要达成暂停/提高债务上限的协议可能性较低,美国两党博弈很可能持续至下一个财年开始的10月。

美国两党政策研究中心认为,眼下拜登政府有两种解决债务上限危机的方式。一是通过常规立法程序提高债务上限或暂停其生效,但这在参议院需获得60票以上支持,意味着民主党还要争取至少10位共和党参议员的支持。目前共和党对于提高债务上限的态度可分为两派,一派坚决反对;一派有条件支持,要求民主党拿削减政府支出和进行福利改革来交换。参议院共和党领袖麦康奈尔日前表示,共和党不会支持提高债务上限。

二是民主党可利用所谓的预算调节程序提高债务上限,在参议院只需51票的简单多数支持即可通过。不过,民主党还希望借助预算调节程序通过一系列社会经济改革。但这些改革牵涉面广且复杂,民主党内部存在不少分歧,民主党能否在美国债务违约的“大限”之前就这些改革和债务上限达成一致犹未可知。

上周,民主党人曾表示,在8月9日国会休会之前将解决债务上限问题,但未透露具体细节。

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